Se você tivesse que chutar quais são os animais mais antigos do nosso planeta, quais bichos você nomearia? Os dragões-de-komodo? Os crocodilos? As tartarugas, talvez? Pois, de acordo com Nickolaus Hines, do portal All That Is Interesting, pesquisadores do MIT, nos EUA, concluíram que os primeiros animais a evoluir no na Terra foram as esponjas do mar.

Segundo Hines, até a publicação do novo estudo, os cientistas acreditavam que os bichos mais antigos do planeta eram os ctenóforos — que são conhecidos pelos nomes populares de águas-vivas-de-pente e carambolas-do-mar.

No entanto, os pesquisadores do MIT descobriram em rochas do período Criogeniano, que ocorreu entre 850 milhões e 630 milhões de anos atrás, uma substância que é expelida pelas esponjas do mar. Se trata de um tipo de colesterol chamado 24-isopropilcolestano, e a identificação desse composto significa que esses organismos surgiram no planeta há, pelo menos, cerca de 640 milhões de anos — 250 milhões de anos antes do que se pensava.

Velhinhas

De acordo com Hines, ao contrário do que possa parecer, as esponjas do mar não são plantas, mas animais. Além disso, apesar de serem organismos multicelulares, elas não possuem tecido muscular, nervos ou órgãos — e são consideradas como os animais mais primitivos que vivem na Terra.

Além disso, as esponjas do mar são as únicas criaturas do mundo cujos corpos não possuem simetria e, embora ela sejam incrivelmente primitivas, mais de 5 mil espécies já foram catalogadas. Outra curiosidade sobre esses organismos é que eles podem contar com tamanhos que variam de poucos milímetros a vários metros, e eles se reproduzem de forma sexuada.

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